El viento (corriente de aire) es la fuerza principal de propulsión de los veleros y, por tanto, es el que nos ha permitido atravesar un océano entero. Un navegante busca siempre unos vientos más o menos constantes que le permitan avanzar hasta su destino. En nuestro caso, hemos navegado empujados por los vientos alisios del Atlántico Norte. Estos vientos tienen su origen en el Anticiclón de las Azores y presentan una cierta estacionalidad.

 

La circulación general del aire es consecuencia del calentamiento desigual de las masas de aire. En las zonas más cálidas el aire asciende y se producen bajas presiones; mientras que las zonas donde el aire desciende corresponden a las altas presiones.

La Zona de Convergencia Intertropical (ZCIT) es la zona más cálida de la Tierra, debido a la radiación solar, donde el aire se calienta, asciende y se desplaza hacia los polos. Cuando este alcanza unos 30° de latitud, aproximadamente, se ha enfriado lo suficiente para descender cerrando la Célula de Hadley. Parte de este aire vuelve a calentarse y asciende de nuevo hacia los polos, y otra parte regresa al ecuador por la superficie de la Tierra. Esta circulación se repite entre los 30° y 60° de latitud formando la Célula de Ferrel, y entre 60° y los polos formando la Célula Polar.

Como consecuencia de la fuerza de Coriolis, provocada por la rotación terrestre, estos vientos en dirección Norte-Sur y Sur-Norte se desplazan hacia la derecha en el hemisferio norte y hacia la izquierda en el hemisferio sur, son los llamados vientos alisios. Los vientos alisios son vientos más o menos constantes que soplan del NE en el hemisferio norte y del SE en el hemisferio sur. Las zonas en las que el aire se calienta y asciende, como la ZCIT, se caracterizan por ser áreas sin viento, zonas de calma.

En el Atlántico Norte, a unos 30°N el descenso de aire de la Célula de Hadley forma el Anticiclón de las Azores. Este ha sido el responsable de los vientos portantes que nos han permitido navegar desde Senegal hasta el Caribe.

La circulación de las masas de aire y, junto con ellas los centros de presiones y los vientos, presentan una estacionalidad. En el verano boreal (verano del hemisferio norte) la ZCIT se sitúa más al norte, mientras que en el invierno boreal se encuentra algo más al sur. Así, en el Atlántico Norte, el Anticiclón de las Azores, durante el verano boreal, se encuentra en latitudes más al norte (sobre el archipiélago de las Azores) y presenta forma más ovalada. En cambio, en el invierno boreal, se sitúa más al sur (entre el archipiélago de las Azores y el Canario) y presenta una forma más achatada. Estas variaciones hacen que en verano los vientos del NE sean más fuertes y que en invierno sean más flojos. Además, los vientos del NO (al norte del anticiclón) son más fuertes en invierno facilitando la presencia de borrascas en Europa.

Estos ciclos estacionales marcan los momentos de las navegaciones transatlánticas. Para atravesar el Océano Atlántico en dirección E-O (de Europa a América) los meses más adecuados son de noviembre a enero y en latitudes más al sur del anticiclón, siempre buscando los vientos portantes. Las paradas habituales de los veleros son Canarias y Cabo Verde para esta dirección. Para hacer el cruce de O-E (de Europa a América) lo mejor es hacerlo entre mayo y agosto a latitudes entre los 30-50°, al norte del anticiclón, soliendo visitar el archipiélago de las Azores.

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